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'먹는 코로나 치료제', 일상회복 앞당기는 게임체인저 될까?올연말쯤 경구용 치료제 사용화 기대감 커져
"경증환자 등 재택치료로 의료체계 부담감 덜 수 있어"
"비싼 약값 부담에 효과 미지수...섣부른 기대감"

[라포르시안] 코로나19 장기화에 따라 유행 종식보다는 바이러스와 공존하며 단계적으로 일상을 회복하는 ‘위드 코로나’로 방역체계를 전환해야 한다는 목소리가 커지면서 효과적인 경구용 코로나19 치료제에 대한 기대가 커지고 있다. 

복용이 간편하고 효과적인 경구용 치료제가 나오면 무증상이나 경증 환자 재택치료가 가능해지는 만큼 고위험군과 중증 확진자에 초점을 맞춘 새로운 방역체계로 전환을 앞당길 것으로 전망된다. 

김부겸 국무총리는 지나 26일 지역민영방송협회와 실시한 대담에서 “빠르면 연말쯤 미국에서 먹는 (코로나19) 치료제가 나오면 상대적으로 역병과의 싸움에서 인류가 유리한 위치가 될 것”이라며 “우리가 생각하는 코로나 이전 소중한 일상으로 되돌아가지 않을까”라고 내다봤다.

그러나 감염 전문가들은 경구용 코로나19 치료제의 임상 3상 결과도 나오지 않은 상황에서 희망을 이야기 하기에는 너무 이르다는 입장이다.

가천대 길병원 감염내과 엄중식 교수는 라포르시안과 통화에서 “가장 빨리 진행되는 경구용 코로나19 치료제의 3상 결과도 아직 나오지 않았다”며 “임상 2상까지 데이터만 보면 경증 및 중등증 일부 환자에게 효과가 있을 것 같지만 중증은 아직도 미지수”라고 지적했다.

길병원 감염내과 엄중식 교수

경구용 치료제가 상당한 제한점을 가지고 있다고 내다봤다.

엄 교수는 “경구용 치료제의 고려해야 할 사항 중 하나는 약가”라며 “부담없이 처방할 수 있도록 우리나라 건강보험 재정이 감당할 수 있는 수준의 약가여야 하는데 저렴한 약가로 들어올 일은 만무하다”고 말했다.

그는 “효과를 비롯해 용법·용량의 문제, 약가 문제가 한번에 해결돼야 하기 때문에 경구용 치료제가 '있으면 좋겠다', '없어도 되겠다'는 식으로 이야기 할 수는 없다”며 “다만 경구용 코로나19 치료제에 너무 큰 기대는 안 했으면 좋겠다. 여러 가지 제한으로 인해 현장에서 마음껏 처방할 수 없는 상황이라면 실망이 크고 실제 유행 관리에도 큰 도움이 안 될 수 있다”고 내다봤다. 

위드 코로나로 방역체계 전환이 아직은 시기상조라는 의견도 제시했다. 

엄 교수는 “정부와 여당에서는 코로나19로 인한 경제적 피해나 사회적 손실이 너무 크기 때문에 확진자가 많이 나오더라도 위중증환자나 사망자가 많이 발생하지 않으면 방역 완화로 갈 것 같다”며 “하지만 실제 현장에서는 아직 준비가 제대로 안 돼 있다”고 지적했다.

그는 “지자체가 경증 및 무증상환자의 자가 모니터링 시스템도 제대로 갖추지 못하고 있고 위중증 환자 병상도 지금보다 최소한 2~3배 확충해야 하는데 관련 인력 등을 늘리기 어려워서 진행이 잘 안 되고 있다”며 “이런 것들이 준비돼야 위드 코로나로 전환이 가능해질 것”이라고 말했다.

다만 효과적인 경구용 치료제가 개발되면 무증상이나 경증 환자 재택치료가 가능해지면서 의료기관 격리치료 대상이 크게 줄어 고위험군과 중증 확진자에 초점을 맞춘 새 방역체계로 전환에 도움이 될 것으로 보인다.

한림대학교 강남성심병원 감염내과 이재갑 교수는 “코로나19 경증 및 무증상에 쓸 수 있는 경구용 치료제가 나오고 전파차단 효과가 확인된다면 재택치료에 대한 거부감은 분명히 줄어들 것”이라며 "경증 및 무증상 확진자들의 재택치료가 가능해지면 생활치료센터 격리나 전담병원의 입원 부담은 감소할 것"으로 내다봤다. 

먹는 코로나19 치료제 개발에 대한 지나친 기대는 이르다는 입장을 보였다.

대한백신학회 마상혁 부회장.

마상혁 부회장은 “과연 중증환자에서 경구용 치료제가 효과가 있을지 의문”이라며 “셀트리온이 개발한 치료제도 입증이 안 됐고 아마 개발 중인 경구용 치료제 역시 어려울 것”라고 전망했다.

마 부회장은 “독감만해도 타미플루라는 치료제가 있지만 일년에 3,000명이 사망한다”며 “환자 상태가 좋지 않으면 경구용 치료제는 상당히 제한적일 것”이라고 지적했다.

그는 “고위험군이 안 나오게 하는 것이 중요한데 경구용 치료제가 도움이 되지 않을 가능성이 높다”라며 “경구용 치료제로 희망을 이야기 해서는 안 된다”고 덧붙였다.

경구용 치료제를 통한 중증환자 치료가 미지수인 상황에서 대안은 백신밖에 없다고 강조했다.

마 부회장은 “코로나19 중증 환자를 줄이려면 백신 접종밖에 없지만 국내 백신접종 상황은 순조롭지 않다”며 “접종 스케줄이 늘어졌다. 1차 접종은 아무 의미가 없고 2차까지 접종을 마치는 것이 중요하다”고 주장했다.

'돌파감염' 증가에 대해서도 우려를 표시했다.

그는 "특히 얀센 백신 접종자에서 돌파감염이 많은데 도대체 어떻게 할 것인지 모르겠다”며 “방역 정책은 정치인이 아닌 전문가 위원회에서 분석하고 가이드라인을 발표해야 한다”고 지적했다.

손의식 기자  pressmd@rapportian.com

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