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"코로나19 비감염자도 항체 만들 준비돼 있다"

[라포르시안] 코로나19 바이러스에 대항하는 면역작용 원리를 국내 연구진이 찾아냈다. 백신과 항체 치료제의 방향설정에 적지않게 도움이 될 전망이다. 

서울대병원 감염내과 오명돈·박완범 교수, 서울대 생화학교실 김상일·정준호 교수, 서울대 전기정보공학부 노진성·권성훈 교수 공동연구팀은 최근 이같은 내용을 담은 연구결과를 세계적인 중개의학 학술지 '사이언스 트랜스래셔널 메디신(Science Translational Medicine)' 최근호에 발표했다. 

연구팀에 따르면 코로나19 바이러스에 감염된 환자 16명 중 13명에서 똑같은 중화항체가 확인됐다. 중화항체란 바이러스와 결합해 바이러스를 무력화시키는 항체다. 

같은 바이러스에 대해 다양한 중화항체가 생성될 수 있는데, 대다수 코로나 환자가 공유하고 있는 중화항체를 발견한 것이다.

우리 몸에서 항체를 만들어내는 역할을 하는 것은 면역세포 중 하나인 림프구다. 림프구는 새로운 바이러스가 침입하면 여러 과정을 통해 바이러스를 억제하는 정교하고 특이적인 항체를 만들어 낸다. 다만 처음 접한 바이러스를 인식하고 대응하기 위한 시간이 필요하다. 백신을 맞았을 때 항체가 생기기까지 1개월의 시간이 필요한 이유다. 

연구팀은 코로나19 바이러스에 감염되지 않은 정상인도 코로나 중화항체를 생성하는 면역세포를 이미 갖고 있다는 새로운 사실을 발견했다. 감염이 없는 정상인 연구대상 10명 중 6명에서 이 면역세포가 확인됐다. 즉 대다수 정상인도 이미 코로나 중화항체를 만들준비가 되어 있어 감염 초기부터 중화항체를 만들 수 있다는 것이다. 

정상인이 공유하고 있는 이 중화항체를 이용하는 접근법은 코로나19 감염에서 새로운 예방과 치료 방법이 될 수 있다고 연구팀은 설명했다.   

박완범 교수는 "이 발견으로 코로나19 감염에서 다른 바이러스보다 빠르게 중화항체가 생성되는 현상을 설명할 수 있다"며 "공유 중화항체의 존재와 특성은 향후 코로나19와 유사한 팬데믹이 발생하였을 때 효과적인 백신과 항체치료제 개발에 도움을 줄 수 있을 것"이라고 덧붙였다.  

이 연구는 한국연구재단 과학기술정보통신부의 원천기술 개발사업, 글로벌 R&D기반 구축사업, 리더연구자 지원사업 및 BK21 plus의 지원으로 수행됐다.

박진규 기자  hope11@rapportian.com

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