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“우울증, 마음의 병 아닌 치료 필요한 뇌 기능적 손상”

[라포르시안] 고대안암병원은 정신건강의학과 한규만 교수(공동교신저자)·함병주 교수(공동교신저자)·강유빈 연구교수(제1저자) 연구팀이 우울증 환자는 그렇지 않은 사람에 비해 정서 조절을 담당하는 뇌 영역의 주름이 유의하게 적다는 사실을 규명했다고 25일 밝혔다.

우울증은 보통 큰 스트레스를 겪은 뒤 발생한다. 

하지만 어떤 경우에는 발병하지 않기도 해 우울증 발병의 취약성이 개인마다 다른 것으로 알려져 있다. 최근에는 우울증이 단순히 마음의 병이 아니라 뇌의 기능적 이상이 우울증 발병 취약성에 영향을 미칠 수 있다는 주장이 제기돼왔다.

연구팀은 19~64세 성인 중 우울증 환자 234명과 정상 대조군 215명의 뇌 MRI 영상과 우울 증상 심각도 등 여러 임상 관련 데이터를 비교했다. 

그 결과 우울증 환자의 경우 그렇지 않은 사람에 비해 정서 조절을 담당하는 뇌 영역인 전두엽·안와전두피질·전대상피질의 주름이 최대 약 5% 감소해 있다는 것을 밝혔다.

뇌에서 정서 조절을 담당하는 영역은 부정적 감정을 인식하고 처리한다. 이 부위의 뇌 주름이 적을 경우 정서 조절 신경회로의 기능 이상을 초래해 우울증에 걸릴 위험이 증가할 수 있다.

뇌 주름은 대체로 태아시기부터 영아기 무렵의 유전적 환경적 요인에 의해 형성되며, 이후 눈에 띄는 변화가 나타나지 않아 전두엽·안와전두피질·전대상피질의 주름 정도가 개인이 타고난 우울증 발생 위험도를 측정할 수 있는 뇌 영상 바이오마커로 활용될 수 있다.

한규만 교수는 “이번 연구는 전두엽 부위의 주름 감소가 우울증 발생 위험을 증가시키는 생물학적 토대를 제공한다는 사실을 규명했다”며 “앞으로 대뇌 피질 주름에 대한 정량화된 데이터를 통해 개별 환자들에게 우울증이나 정서 조절 이상의 취약성에 대한 정보를 제공할 수 있는 근거를 마련하게 됐다”고 평가했다.

이번 연구 ‘Decreased cortical gyrification in major depressive disorder’는 정신의학 분야 권위 있는 국제 학술지 ‘Psychological Medicine’(피인용지수 10.592) 온라인판에 게재됐다.

정희석 기자  leehan28@rapportian.com

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