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국내 연구진, 난청이 치매 위험 높이는 기전 규명
장문영 교수.

[라포르시안] 국내 연구진이 알츠하이머 치매의 위험인자로 알려진 ‘난청’의 작용 메커니즘을 규명한 연구결과를 발표했다.

중앙대학교병원(병원장 이한준) 이비인후과 장문영 교수는 서울대병원 이비인후과 오승하 교수, 서울의대 생화학교실 묵인희 교수와 함께 난청이 알츠하이머 치매를 유발하는 분자생물학적 메커니즘을 규명한 연구 논문 ‘인지기능저하 및 해마의 시냅스 소실의 위험인자로서의 난청의 역할'을 신경과학 분야 SCI국제저널인 '뇌행동연구(Behavioural Brain Research)'지 온라인판에 게재했다고 22일 밝혔다.

그동안 여러 역학적 연구를 통해 난청과 알츠하이머 치매 사이의 상관관계가 제시돼 왔다. 그러나 현재까지 난청과 알츠하이머 치매의 인과관계를 뒷받침하는 메커니즘이 규명되지 않아 이를 설명하는 생물학적 근거가 부족했다.

장문영 교수팀은 난청 동물모델을 이용해 난청이 인지기능 저하에 미치는 영향을 연구했다.

정상 청력인 동물과 난청이 있는 동물에 알츠하이머병의 원인 물질인 아밀로이드 단백질(amyloid-β, Aβ)을 투여했다. 이때 알츠하이머병의 위험인자를 확인할 수 있도록 아밀로이드 단백질은 뇌손상은 유발하지 않으나 뇌가 위험 인자에 취약해질 정도로 소량만 투여했다.

이후 정상청력그룹, 정상청력에 Aβ투여그룹, 난청그룹, 난청에 Aβ투여그룹 등 4개 그룹으로 나누어 실험을 진행한 후 뇌영역 특이 인지기능 검사를 시행했다.

그 결과 난청이 있으면서 Aβ투여를 한 그룹에서만 해마(hippocampus)가 관여하는 인지기능이 다른 그룹에 비해 30~85%가량 유의하게 떨어졌다. 나머지 세 그룹에서는 인지기능저하가 나타나지 않았다. 난청이 있으면서 Aβ투여한 그룹은 나머지 세 그룹보다 뇌 영역 중 기억을 관장하는 핵심 영역인 해마의 시냅스 수치가 30~40%가량 저하된 것으로 확인됐다.

이번 연구를 통해 난청이 알츠하이머병의 위험 인자로 작용함을 보여주었으며, 난청이 해마의 시냅스를 뇌손상에 더 취약하게 만든다는 점을 확인했다.

장문영 교수는 “나이, 가족력 등 이미 치매의 위험인자로 알려진 인자들과 달리 난청은 보청기, 인공와우 등을 통해 조절이 가능하다.”며 “이는 위험인자 조절을 통해 알츠하이머 치매의 진행을 늦추고 예방하는데 도움이 될 수 있다”고 말했다.

이번 연구는 과학기술부가 후원하는 한국연구재단의 지원을 받아 진행했다.

김상기 기자  bus19@rapportian.com

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